在欧洲中世纪晚期到现代早期(14-17世纪)的一系列军事变革中,步兵革命是最早发生的。曾经所向披靡的重甲骑兵在多场著名战役中,被装备简陋但训练有素的步兵击败,骑士称霸野外战事的时代一去不返,步兵的地位极大提升,成为欧洲各国主力兵种。
很多历史学家将1302年的金马刺之战视作步兵战胜骑兵的典范,并认为这场战役预示着步兵革命的开始。实际上早在骑士制度处于全盛时期的11、12世纪,就偶有步兵击败骑兵的先例。
1065年的黑斯廷斯战役,征服者威廉的军队发起了冲锋,英格兰步兵手持长斧和长枪坚守阵型,法国骑士冲击未果,英军阵前躺满了被砍倒的战马和军人。1106年的坦什布赖战役,英王亨利一世的下马骑士(作用相当于步兵)发挥关键作用,战胜了诺曼底公爵罗贝尔·柯索斯的骑兵。1176年,德国骑士在意大利北部也败给了伦巴第联盟的长矛兵。

黑斯廷斯战役
在中世纪之前的古典时代,步兵更是主流兵种。马其顿步兵方阵在亚历山大大帝的征服中立下了不世战功,罗马步兵军团在从共和国到帝国的漫长岁月里是罗马霸业的中流砥柱。从长期历史来看,14世纪的步兵革命称作步兵复兴或许更合适。
中世纪封建制度确立后,贵族骑士阶层在军事、政治、经济等各个领域都占据主导地位,某种意义上中世纪就是一个骑士时代。主要由农民组成的步兵社会地位低下、装备简陋、毫无自信,彻底沦为陪衬角色。需要指出,骑士只在野战中是决定性的角色,在攻城等更常见的战事中,骑兵无用武之地,步兵不可替代。
骑兵与步兵的优劣势
从纯粹战术角度考虑,两军对峙时,骑兵从正面发起的冲锋更多的是一种心理威慑。经过训练的步兵只要不被骑兵排山倒海的气势和巨大声响吓到,严守阵型而不给骑士留下冲击空间,那么骑士的战马很可能止步不前或者在步兵阵前转身而走,而如果玩命的骑士冲倒前排步兵,后排的会毫不犹豫补上,以保持阵型不破。
这种情况下,对步兵的心理素质和战术纪律要求非常高,这样的素质能力不经过有效的组织和培训是很难获得的。一旦步兵阵型有空隙或者有人逃跑,骑兵的冲击力就能尽情发挥。
骑兵可以利用步兵阵型过于严密不利于转身和变阵的情况,从步兵侧翼和身后发起突袭,这是充分利用了骑兵的速度优势。所以很多情况下步兵的侧翼要么利用地形障碍,要么有骑兵或弓箭手保护。步兵还有一个固有的缺陷,排列阵形时防御最薄弱。
黑斯廷斯战役最后的胜利者是威廉公爵,但英国的失败不是因为防守阵型出现了破绽,而是英国步兵喜欢贸然追击溃散的敌军。这一点很快被威廉洞察,于是他的骑士多次诈败诱使英军追击,脱离了密集阵型的英军就成了骑兵宰割的羔羊,白白消耗了有生力量,同时威廉的弓箭手造成更多的英军伤亡。

黑斯廷斯战役布阵图
金马刺之战和克雷西战役
不考虑社会和经济地位等非军事因素,为何古典时代的步兵拥有强大的战斗力,而中世纪中前期的步兵却不堪一击?军事史学家斯蒂芬·莫里罗认为”步兵的战斗力来源于纪律、凝聚力和相互协作”,而纪律和协作等要通过训练获得。有强大中央政府的古罗马能组织和训练公民兵,而中世纪大部分欧洲政府”缺乏建立有效步兵的能力”。
中世纪后期的意大利城邦和弗兰德斯地区经济发达,已经有足够的财力组织和培训步兵,英格兰虽不算富裕,却早在爱德华一世(1272-1307年在位)时代就逐渐取消了封建骑士的军役,以征集民兵和雇佣兵制取代。而在1334年以后,英格兰军队基本由民兵和雇佣军人组成,这些”定期征召的民兵和以当兵为职业的雇佣兵, 显然比偶尔征召的新兵和封建仆役的乌合之众高出一筹”。
英国军事变革中最为人所知的是从威尔士引进了长弓,与欧洲大陆流行的十字弩相比,长弓射程(有效射程228米,最远射程365米)是十字弩的两倍,射速快,一名长弓手的作战效能抵得上三个十字弩手。从爱德华一世开始,英国大力促进民间习箭,弓术被列为义务教育,为保证练习质量,甚至立法禁止踢球,政府从中选拔优异者组成长弓部队。在14世纪的百年战争(1337-1453年)初期,英国长弓锋芒毕露。

英国长弓手
1302年的金马刺战役,弗兰德斯军队(9000人)在科尔特赖克附近遭遇以重装骑士为主力的法军(8000人)。法国骑士在训练有素的弗兰德斯长矛民兵阻击下全军溃退。此役中超过1000名法国骑士被杀,法军统帅阿图瓦的罗伯特二世也阵亡。金马刺之战的结果震惊了欧洲封建诸国。法国的重装骑士向来是欧洲骑士的翘楚,号称一个骑士相当于十个步兵,却被他们不齿的手工业行会民兵彻底击败。

金马刺之战
法国军队更大的失败还在后面。百年战争中的克雷西战役(1346年),英国军队率先进入作战区域,占据有利地势,精心布置战阵,详见下图。英国军队人数在10,000人左右,包括6000名弓箭手,2700名马上步兵,1000多骑士。法国人在2,000-25,000左右,主力是12,000名重骑士和6000名热那亚十字弩雇佣军,另外还有大量轻骑兵和不守纪律的长矛民兵。

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